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Conociendo la Historia, Historia

Conociendo la Historia – Animales en la historia: los canarios en las minas de carbón

Conociendo la Historia…por César del Campo de Acuña

Animales en la historia – Los Canarios en las minas de carbón

Hace ya algún tiempo, tras ver la notable película War Horse (Caballo de Batalla) dirigida por Steven Spielberg, pensé en realizar una serie de artículos dedicados a la destacada labor que algunas especies han llevado acabo para el hombre. Fuera en guerras o en tiempos de paz, los animales han contribuido, en gran y poca reconocida medida, a la evolución y bienestar de la humanidad. El caso es que por despiste, perdí el hilo de mis propios pensamientos y extravié la idea en un mar de proyectos a realizar.

Por casualidad, un día viendo una reposición del capitulo de Los Simpson, Radio Bart (ya saben…ese en el que el primogénito de la disfuncional familia queda atrapado en un pozo), me dio por pensar una vez más en la repercusión de los animales en la historia del hombre. Tras ver como todos los habitantes de Springfield abandonaban la excavación al grito de grisú después de observar al canario, que bajaron con ellos para alertarles de fugas de gas, muerto en su jaula, una bombilla de dibujos animados se prendió en mi cabeza invitándome a investigar sobre la historia de esta practica minera.

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Sorprendentemente encontré bastante información sobre como estos pajarillos de melodioso canto se convirtieron en los mejores detectores de fugas de gas de su tiempo y en el mejor seguro de vida para los sacrificados mineros, por suerte para ellos ahora se han sustituido por detectores de gas como estos.

Mis investigaciones sobre los orígenes de esta práctica me condujeron a la segunda mitad del siglo XVIII, al comienzo de la Revolución Industrial, ese periodo histórico en el que la economía basada en el trabajo manual fue reemplazada por otra dominada por la industria y la manufactura. Gran Bretaña y la Europa continental fueron sacudidas por el mayor conjunto de transformaciones socioeconómicas y tecnológicas de la historia. Todos esos cambios implicaron una interminable serie de adelantos tecnológicos que repercutieron de un modo u otro en todos los aspectos de la vida de aquellos que vivieron tan ajetreada y bulliciosa etapa para la humanidad.

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Pero claro, no podemos pensar en la tecnología de entonces como en la actual. Los procesos eran extremadamente rudimentarios y gran parte de los avances técnicos de la época (los que transformaron a la sociedad) fueron espoleados en su mayoría por la combustión del carbón, lo que nos conduce a las minas y a la explotación minera. Cualquier aficionado a la historia o estudiante más o menos aplicado sabe que la Revolución Industrial no hubiera sido posible sin el carbón y su explotación como materia prima.

Oficio penoso, que no indigno, el de minero entonces y hoy. Los peligros de trabajar en sinuosas galerías bajo tierra es algo a lo que muchos hombres han de enfrentarse cada día para ganar un jornal. Desprendimientos, dolencias físicas derivadas de trabajar bajo tierra (problemas de pulmón, vista, raquitismo por la ausencia de luz solar…) e incluso envenenamiento por inhalar gas en los angostos y poco ventilados túneles son solo algunos ejemplos de los terribles azares con los que los profesionales de la minería convivían y conviven.

Siendo todos los peligros terribles, quizás el peor de ellos sea el silencioso asesino en el que se podía convertir una bolsa de gas en una galería y es ahí donde entran esos pajarillos cantores, de frágil aspecto, en la historia de la minería.

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Es bastante probable que la práctica de bajar a estas aves a las minas fuera iniciada por los mineros alemanes que trabajaban en el macizo montañoso de las montañas del Harz, en la cordillera del Jura en el siglo XVIII como asegura el biólogo y catedrático de Ciencias Naturales, Miguel del Pino aunque siendo Gran Bretaña la potencia que dio el pistoletazo de salida a la Revolución Industrial, puede que algún minero galés lo hiciera antes. Fuera así o no (algo que no sabremos nunca) el uso del canario como un sistema de alarma no llego hasta algo después ya que en un principio se bajaba a estas aves para alegrar con su armonioso canto el infernal lugar de trabajo.

Los mineros solían descender con su canario Roller (de emisión canora, extraordinariamente melódica, de bajo profundo, con toques aflautados y graves) en una diminuta jaula que solía ser colocada junto a una luz para que el pájaro cantara. Muchos de los grandes descubrimientos de la humanidad se han producido por casualidad y es bastante probable que el uso de los canarios como detectores de fugas de gas también. En alguna de aquellas interminables y durísimas jornadas laborales algún minero se percataría del silencio, tristeza o incluso desvanecimiento del pajarillo lo cual revelaba que había algo en el ambiente que tan solo el ave percibía.  Emanaciones imperceptibles para el hombre de metano o el temible grisú eran detectadas por el animal y este, con su comportamiento, era capaz de poner en alerta a todos los trabajadores de una galería. Estos últimos al ver la reacción del pájaro, no dudaban ni un segundo en evacuar el túnel, no sin olvidarse de su salvador, si apreciaban que el ave enmudecía o fallecía.

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La vida, breve pero significativa, de aquellos pájaros (los canarios son especialmente sensibles al monóxido de carbono y al metano) salvo a incontables hombres de un destino funesto. Curiosamente, aun con la llegada de nuevas tecnologías esta práctica no comenzó a ser abandonada (al menos en Inglaterra) hasta 1986 cuando paulatinamente se fue abandonando la costumbre/tradición de bajar a estos pequeños cantores a las entrañas de la tierra.

Hoy, en teoría, ya no se usan a estos detectores de fugas de gas en ninguna explotación minera debido a los avances tecnológicos en este campo pero es indiscutible que esta especie, a la que en un principio se llamaba “pájaros de azúcar” y que era ofrecida como obsequio a miembros de la realeza y autoridades, se ha ganado no solo un lugar en la historia de la minería sino en la que cuenta la de la humanidad.

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contacto@cincodays.com

 

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Comentarios

2 comentarios en “Conociendo la Historia – Animales en la historia: los canarios en las minas de carbón

  1. Que bonito, en las Islas Canarias se usan en las exploraciones de túneles y cuevas.

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    Publicado por Lucia | febrero 19, 2014, 6:05 pm

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